La mia vita da addestratore di delfini

La prima cosa che voglio che tu sappia di me è che AMO essere un allenatore! Amo i mammiferi marini e ho una passione speciale per aiutare a educare le persone su di loro. Quando il pubblico si collega agli animali che aiuto ad addestrare, questo aumenta la consapevolezza sulla salute degli oceani del mondo e questo aiuta tutta la vita marina.

La formazione è tutta una questione di comunicazione, essere chiari e precisi. Un buon allenamento è anche motivazione e divertimento! Gli animali altamente intelligenti sono molto motivati ​​​​a essere mentalmente e fisicamente sfidati ed è una parte molto importante della progettazione di uno stile di vita sano per loro.

Quello che amo di più è il momento “aha”. Questo è quel momento in cui un animale ottiene ciò che vuoi che faccia attraverso approssimazioni successive: passaggi di allenamento che portano al comportamento obiettivo. Quando l’animale lo fa per la prima volta, è così incredibilmente gratificante condividere quel momento di comprensione tra voi due. Quel momento “aha”, impagabile! Ovviamente questo processo può richiedere minuti o addirittura mesi, a seconda dell’animale e di cosa lo stai addestrando a fare.

I delfini, in particolare, sono molto motivati ​​ad imparare cose nuove. È ottimo per la loro stimolazione mentale e fisica.

La mia vita da allenatore

Fin da bambino ho sempre voluto aiutare gli animali feriti. Quando avevo 10 anni, ho trovato un pellicano, coperto di catrame, sulla spiaggia e l’ho portato a mia madre che mi ha aiutato a portarlo al santuario degli uccelli per essere curato e rilasciato. Da adolescente, mi sono offerta volontaria per pulire le spiagge vicino a casa mia a Santa Barbara, in California. Sono diventato membro di diverse organizzazioni di salvataggio della fauna selvatica e ho adottato animali domestici dalla Humane Society. Ho contato balene e delfini da un idrovolante con la National Oceanic & Atmospheric Association (NOAA) e mi sono offerto volontario con il Channel Island Marine & Wildlife Institute, aiutando a salvare leoni marini e foche. Sono andato in canoa lungo il fiume Snowdrift nei Territori del Nordovest e ho visto i buoi muschiati nel loro habitat naturale. Ho sempre amato gli animali e stare nella natura.

Ho iniziato il mio percorso come formatore di mammiferi marini presso l’Exotic Animal Training and Management Program (EATM) di Moorpark nel 1999. Subito dopo la laurea, ho iniziato a lavorare come formatore per Bud e Jo Krames quando hanno fondato la loro compagnia, Dolphin Fantaseas, in Antigua, Indie occidentali.

Nel maggio del 2004, Dolphin Discovery ha acquistato Dolphin Fantaseas e io sono entrato a far parte di una nuova squadra. È stata un’opportunità favolosa per diventare un allenatore più forte e un modo per imparare diverse tecniche per rendermi una risorsa migliore per la squadra. Dopo sei mesi a Tortola, fui mandato al Sea Life Park di Oahu, che Dolphin Discovery aveva appena acquistato. Sono stato uno dei quattro istruttori scelti per aiutare ad addestrare gli animali e il personale nello stile dei programmi di Dolphin Discovery. Alcuni mesi dopo, sono stato mandato ad aiutare ad avviare Sea Life Park in Messico. Ho trascorso cinque meravigliosi mesi a Puerto Vallarta, dove io e il Direttore dell’addestramento per tutte le strutture Dolphin Discovery abbiamo creato e addestrato per uno spettacolo in soli cinque giorni.

È stato a Puerto Vallarta che ho lavorato con un leone marino sudamericano maschio per spettacoli e una femmina per un programma interattivo di leoni marini con gli ospiti. È stato il primo lavoro di Dolphin Discovery con questa specie. Questa è stata un’esperienza straordinaria e ha davvero spinto il mio sviluppo come formatore. Ho avuto un grande supervisore che mi ha davvero aiutato a crescere e credere in me stesso e, di conseguenza, ho sentito molta più fiducia nelle mie capacità di formatore e di insegnante. Durante questo periodo sono stato promosso alla posizione di Senior Trainer.

Dopo che Sea Life Park è stato installato e funzionante, sono stato trasferito di nuovo nell’area di Cancun. Ho lavorato sia a Cozumel che a Puerto Aventuras. Quando l’uragano Wilma ha colpito nell’ottobre del 2005, ho seguito un corso accelerato sulla pianificazione e l’esecuzione degli uragani quando ho aiutato a evacuare i ventitré delfini, quattro leoni marini e diversi are, tucani e bradipi. Io, insieme ad altri quattro addestratori e al veterinario, siamo rimasti nell’hotel dove avevamo trasportato gli animali per assicurarne l’incolumità durante e dopo l’uragano. Lì, abbiamo resistito per quattro giorni al più grande uragano mai registrato nell’area. È stata un’esperienza terrificante per tutti, ma ho scelto di rimanere a Cozumel per lealtà verso Dolphin Discovery e verso gli animali di cui mi occupo. Non riesco a immaginare di aver fatto una scelta diversa. La CNN aveva riferito che l’acqua avrebbe inondato l’isola, ma pochi giorni dopo siamo riusciti a trasportare gli animali alla struttura di Puerto Aventuras. È stato straordinario essere una delle persone chiave responsabili di un’operazione così complessa, e su un traghetto, nientemeno! Ma ero lì, ad addestrare un cucciolo di delfino di un anno che era molto indietro nell’addestramento, a lavorare con i delfini che avevano problemi di aggressività e ad addestrare un nuovo staff. Poco dopo, sono stato promosso Trainer Advisor del team di Cozumel.

Nell’ottobre del 2008, ho iniziato a lavorare per Dolphin Cove in Giamaica e sono andato a lavorare a Ocho Rios per conoscere i sei delfini che avremmo portato con un aereo privato all’isola di Grand Cayman due mesi dopo. I miei obiettivi in ​​Giamaica erano imparare lo stile dei programmi interattivi di Dolphin Cove, così come i segnali con le mani che assegnavano a ciascun comportamento. Volevo anche costruire una relazione con gli animali per facilitare il passaggio dei delfini alla loro nuova casa. Aiuta sempre avere un volto familiare quando ti muovi in ​​un posto nuovo! Come si è scoperto, abbiamo spostato solo quattro delfini a Grand Cayman – Ziggy, Nemo, Lucea e Luna – perché uno era rimasto incinta. Pepe e Sally furono trasportati pochi mesi dopo.

Sono passati ormai anni e mi sto davvero godendo la mia esperienza qui a Dolphin Cove, dove sono il Manager di Animal Care, Training and Operations.

La maggior parte della nostra clientela a Dolphin Cove proviene da navi da crociera. Tuttavia, riceviamo anche alcuni ospiti dagli hotel e altri che vivono sull’isola. La nostra struttura è molto grande e fa parte di una laguna annessa al North Sound. Ci sono molte creature marine che condividono la laguna con i delfini. Nemo e Ziggy di solito trovano qualsiasi polpo errante in cerca di una nuova casa. (E scegliamo regolarmente parti del corpo di un granchio quando laviamo i denti a Ziggy al mattino!) I delfini ricevono pesce di qualità da ristorante, ma a volte cacciano per divertimento. Non fa solo parte del loro comportamento naturale; è anche molto arricchente per loro.

I miei pensieri sull’uso degli animali per la terapia

Sono arrivato a credere che gli animali e l’acqua stiano curando in modo unico gli esseri umani. Dal punto di vista di un formatore, un ottimo modo per aiutare gli altri è avere un soggetto motivato, e cosa c’è di più motivante che avere l’opportunità di interagire con un delfino in acqua calda? La terapia con i delfini è ancora nuova per me. L’idea non piace a tutti, ma l’ho vista in prima persona e la mia risposta è questa: se aiuta le persone a vivere una vita più felice e appagante, ed è divertente e stimolante per il delfino, come può essere negativo? Francamente, MI AMO!!!

Salute degli animali

È tutta una questione di prevenzione. La pulizia, la registrazione e la comunicazione precise sono fondamentali. Si tratta di conoscere i propri animali e notare anche la minima differenza nel comportamento o nell’atteggiamento.

I delfini partecipano attivamente alla propria assistenza sanitaria. Sono tutti formati per permetterci di raccogliere urina, materiale fecale, campioni di soffiaggio e tamponi soffianti, campioni gastrici e sangue, il tutto volontariamente. Questa formazione e la partecipazione volontaria dei delfini riduce lo stress perché l’animale ha il controllo sul suo ambiente e la scelta di aiutarci a prendersene cura. La chiave è rendere l’esperienza molto positiva e gratificante.

Se avessi un desiderio:

Vorrei poter effettivamente avere una conversazione da seduto con un animale. Mi piacerebbe sentire cosa hanno da dire e come si sentono davvero. È così allettante antropomorfizzare ciò che gli animali altamente intelligenti pensano e sentono davvero. Per ora devo accontentarmi di ciò che gli animali mi dicono attraverso il loro comportamento. Cerco davvero di ascoltare e osservare, e di non imporre loro la mia volontà o le mie convinzioni.

Perché sono diventato un formatore?

Sono diventato un addestratore perché amo gli animali. Certo, va davvero ben oltre. Voglio creare la migliore vita possibile per gli animali sotto la cura umana, così come aiutare gli animali nella natura. Come addestratore di mammiferi marini, posso fare entrambe le cose. Sento che gli animali sotto la mia cura sono ambasciatori di coloro che vivono allo stato brado negli oceani. La stretta interazione e l’esposizione che offrono i nostri delfini aiutano le persone a connettersi con la fauna selvatica e la natura. Questo può fornire la motivazione di cui le persone hanno bisogno per modificare i loro stili di vita in modi che aiutino l’ambiente e tutti gli animali con cui condividiamo il pianeta.

Gli esseri umani si connettono e preservano le cose a cui tengono. Quindi quale modo migliore per costruire una connessione esiste che toccare, conoscere e sperimentare i mammiferi marini nelle immediate vicinanze? Questo aiuta anche le persone a rispettare tutti gli animali selvatici e a proteggere i loro habitat. I mammiferi marini sotto la cura dell’uomo ci danno anche la possibilità di conoscerli e sapere come assisterli al meglio se hanno bisogno di riabilitazione dopo uno spiaggiamento o disastri ambientali come fuoriuscite di petrolio. È una sensazione incredibile riportare in salute un animale e vederlo riprendersi completamente e tornare nell’oceano! Non sapremmo come ottenere questo risultato se non avessimo animali sotto la cura umana.

Benessere degli animali

Non credo che gli animali siano meglio morti che sotto la cura umana. Detto questo, l’industria dei mammiferi marini è in continua evoluzione. Stiamo imparando di più ogni giorno e siamo quindi in grado di dare agli animali sotto la nostra cura sia l’amore che l’ambiente di cui hanno bisogno per prosperare. In qualità di fornitori di assistenza, lavoriamo insieme e condividiamo tecniche e competenze. Questo ci aiuta ad avere una connessione ancora maggiore con i nostri animali e realizzare cose che non avremmo mai pensato possibili con i mammiferi marini. In conclusione, gli animali non smettono mai di stupire! Siamo incredibilmente fortunati a condividere esperienze con loro e testimoniare le loro straordinarie capacità.

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